¿Qué es el coronavirus y porque es letal?

Los coronavirus son una familia de virus conocidos por contener cepas que causan enfermedades potencialmente mortales en mamíferos y aves. En los humanos, generalmente se propagan a través de gotitas de líquido en el aire producidas por individuos infectados.

Algunas cepas raras pero notables, como el coronavirus de Wuhan (2019-nCoV) y las responsables del síndrome respiratorio agudo severo (SARS) y el síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS), pueden causar la muerte en humanos.

¿Qué es el coronavirus y porque es letal?

Descrito por primera vez en detalle en la década de 1960, el coronavirus recibe su nombre de una corona distintiva o 'corona' de proteínas azucaradas que se proyecta desde la envoltura que rodea la partícula. La codificación de la composición del virus es el genoma más largo de cualquier virus basado en ARN: una sola cadena de ácido nucleico de aproximadamente 26,000 a 32,000 bases de largo.

Hay cuatro géneros conocidos en la familia, llamados Alphacoronavirus, Betacoronavirus, Gammacoronavirus y Deltacoronavirus. Los primeros dos solo infectan mamíferos, incluidos murciélagos, cerdos, gatos y humanos. El gammacoronavirus infecta principalmente a aves como las aves de corral, mientras que el Deltacoronavirus puede infectar tanto a aves como a mamíferos.

¿Cuáles son los síntomas de un coronavirus?

Los coronavirus pueden dar lugar a una variedad de síntomas en diferentes animales. Si bien algunas cepas causan diarrea en cerdos y pavos, la mayoría de las veces las infecciones se pueden comparar con un resfriado fuerte, lo que causa problemas respiratorios superiores leves a moderados, como secreción nasal y dolor de garganta.

Hay un puñado de excepciones letales, que han tenido un impacto devastador en el ganado y la salud humana en todo el mundo.

Coronavirus de Wuhan (2019-nCoV)

El coronavirus de Wuhan se identificó por primera vez en la ciudad china de Wuhan en 2019. Al momento de escribir este artículo, el número de infectados aún está en aumento, y se han reportado varias muertes.

Se sospecha que las serpientes son una fuente potencial para el brote, aunque otros expertos actualmente consideran que esto es poco probable.

Síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV)

El SARS fue reconocido por primera vez como una cepa distinta de coronavirus en 2003. La fuente del virus nunca ha sido clara, aunque las primeras infecciones en humanos se remontan a la provincia china de Guangdong en 2002.

El virus luego se convirtió en una pandemia, causando más de 8,000 infecciones de una enfermedad similar a la influenza en 26 países con cerca de 800 muertes.

Síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS-CoV)

MERS se identificó por primera vez en Arabia Saudita en 2012 en personas que presentaban síntomas de fiebre, tos, falta de aliento y, ocasionalmente, problemas gastrointestinales como diarrea. Nunca se ha confirmado oficialmente una fuente animal del virus, aunque la evidencia apunta a los camellos dromedarios como un reservorio potencial de infección.

La Organización Mundial de la Salud ha identificado alrededor de 2.500 casos de infección en 27 países desde los brotes iniciales, lo que resulta en casi 860 muertes.

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